Подобно тому как Марий был обязан своим возвышением Югуртинской войне в Африке, Суллу привела к власти война Рима с Понтийским царем Митридатом VI Эвпатором в Малой Азии. Весной 88 г. Митридат вторгся в римские владения в Малой Азии. Жители порабощенных Римом провинций встречали его как бога-избавителя: по сведениям источников, там в один день перебили до 80000 римлян и италиков.К этому времени в Риме с новой силой разгорелась борьба между оптиматами и популярами, которых возглавил вождь римского плебса народный трибун Сульпиций Руф, Он провел ряд законопроектов, касавшихся положения новых граждан из числа италиков (согласно одному из них, они должны были равномерно распределяться по всем трибам). Другой его закон возвращал на родину тех, кто был осужден в связи с событиями 100 г. до н. э. Сульпицию Руфу оказывал поддержку престарелый Марий, все еще снедаемый ненасытной жаждой власти и почестей.

Консулами 88 г. стали Л. Корнелий Сулла, армия которого стояла под Нолой, и Помпеи Руф. На войну с Митридатом должен был отправиться один из консулов. По жребию командование досталось Сулле, к тому времени уже зарекомендовавшему себя убежденным сторонником оптиматов. Едва спасшись от банд Сульпиция Руфа, терроризировавших Рим в эти дни, Сулла поспешил к своей армии, чтобы готовить ее к походу на Восток. Воспользовавшись отсутствием Суллы, Сулъпиций Руф провел в Риме закон, по которому Сулла отстранялся от командований — оно передавалось Марию. Старый полководец, как рассказывает Плутарх в его биографии, «не желая признавать себя старым я слабым, ежедневно приходил на Марсово поле и упражнялся вместе с юношами, показывая, как легко он владеет оружием и как крепко он сидит в седле, несмотря на старость, сделавшую его тело неповоротливым, грузным и тучным.