Известие об убийстве Друза послужило сигналом к повсеместному выступлению италиков. Они добивались теперь уже не гражданских прав, а уничтожения их векового врага U угнетателя — Рима. Во главе восстания встали марсы, поэтому в источниках эту войну часто называют «марсийской войной». Это было одно из самых воинственных племен Италии, о котором сами римляне говорили: «Над марсами и без марсов нет триумфа». Вождями восстания стали Квинт Помпедий Силон иа племени марсов и самнит Гай Папий Мутил. Их воины прошли школу войны в армии Мария, были вооружены по римскому образцу и придерживались римской боевой тактики.

Восставшие громили римские гарнизоны повсеместно — на юге и севере Италии. В городе Аускул все римляне были перебиты и имущество их разграблено. Численность армий италиков вскоре дошла до 100000 человек. Верными Риму остались лишь города Этрурии и Умбрии, да еще греческие города юга Италии (так называемые «морские союзники»). Вожди восстания старались привлечь на свою сторону простых людей Рима: когда Папий Мутил взял Нолу, он казнил всех пленных офицеров, а рядовые римские легионеры перешли в лагерь италиков. Агенты италиков вели в римских войсках усиленную агитацию, убеждая легионеров» в том/ что восстание направлено не против римлян, а против сенатской олигархии. На юге на сторону италиков переходили и рабы.

Своей столицей италики сделали город Корфиний, который был переименован в «Италию»: здесь стал заседать совет восставших. Свою монету они чеканили по римским стандартам: на ней был изображен бык (тотемный символ племени самнитов), топчущий римскую волчицу, вскормившую, по преданию, основателей Рима — Ромула и Рема.